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Des idées | David N. Cicilline: Pourquoi j'ai appelé à une enquête antitrust sur Facebook

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DAVID N. CICILLINE

Par David N. CicillineMars 29, 2019

LA DERNIÈRE SEMAINE A MARQUÉ il y a un an que les journalistes d'investigation ont révélé que Cambridge Analytica – une société de conseil politique liée à Steve Bannon – avait exploité les données d'environ 87 millions d'utilisateurs pour manipuler leur comportement et mener une "guerre de la culture" en Amérique.

Depuis lors, de nombreux reportages ont dévoilé la profondeur des méfaits de Facebook – dont certains font l’objet d’une enquête criminelle – à dominer à tout prix.

Cela inclut de plus en plus de preuves de comportement anticoncurrentiel, notamment d’acquisitions prédatrices, de blocage des concurrents depuis sa plate-forme et de porter atteinte à la vie privée des personnes.

Depuis sa création, Facebook a acquis plus de 75 entreprises. Cela inclut Instagram, que Facebook a acheté en 2012 pour 1 milliard de dollars, et WhatsApp, que Facebook a acheté en 2014 pour 19 milliards de dollars. Grâce à ces acquisitions, Facebook possède désormais trois des quatre principales applications et quatre des huit meilleures applications de médias sociaux.

Non seulement ces achats ont-ils consolidé la domination de Facebook – les personnes qui souhaitent quitter Facebook n’ont guère le choix, mais elles ont également nui à l’innovation.

Lorsque Facebook a acquis Instagram, l'application basée sur la photo a constitué une grave menace concurrentielle pour la société de médias sociaux. Sa croissance était plus rapide que celle de Facebook à son apogée et était immensément populaire parmi les jeunes adultes et les adolescents, un groupe démographique clé que Facebook perdait. L'achat d'Instagram a également permis à Facebook de basculer vers le mobile, un marché sur lequel Facebook avait du mal à s'adapter.

Bien que cet accord n’ait pas été contesté par la Federal Trade Commission, il est clair avec le recul que cet achat a permis à Facebook d’absorber son rival le plus important sur le marché des réseaux sociaux.

Dans un autre exemple, WhatsApp était un service de messagerie extrêmement populaire qui menaçait Facebook Messenger. Selon des documents publiés par les législateurs britanniques, Facebook a utilisé un outil de surveillance pour suivre de manière obsessionnelle WhatsApp, sachant que le marché de WhatsApp était en expansion constante et surperformait par rapport aux autres applications populaires.

Au lieu de protéger la concurrence – comme le prescrivent les lois antitrust -, la FTC a autorisé Facebook à cannibaliser ses concurrents. L’inaction de la FTC a non seulement porté atteinte à la concurrence et à l’innovation, mais elle a également porté atteinte à la vie privée des utilisateurs. Bien que Facebook ait promis, lors de son acquisition de WhatsApp, de protéger la vie privée de ses utilisateurs, il a depuis utilisé les données des utilisateurs de WhatsApp à des fins de marketing, ce qui constitue un manquement grave à son engagement.

Lorsque Facebook a tenté d'accroître l'espionnage des utilisateurs en 2007, ceux-ci ont reculé – et Facebook a changé de cap. Mais à l'époque, il faisait face à la concurrence. Ce n’est qu’après la domination dominante de Facebook que Facebook a pu revenir en arrière sur ses engagements en matière de protection de la vie privée et instaurer une surveillance commerciale généralisée des utilisateurs. Cette diminution spectaculaire de la vie privée s’est traduite par une dégradation de la qualité du service de Facebook.

Enfin, il est devenu évident que Facebook a réagi aux menaces concurrentielles en les bloquant de son réseau énorme. Facebook a pratiquement mis fin à toute chance de viabilité pour Vine, un concurrent en forte croissance, lorsque Mark Zuckerberg a décidé personnellement de le bloquer du réseau de Facebook, sachant que cela renforcerait le service vidéo de Facebook et étranglerait l'innovation. Et après l’achat de TBH, une application de sondage populaire, Facebook l’a supprimée en raison de son «faible usage» malgré les promesses qui lui ont été faites de lui permettre de continuer à fonctionner de manière indépendante et sous sa propre marque. Ce comportement n'est rien de prédateur.

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Ce comportement anticoncurrentiel démontre que Facebook a utilisé sa domination pour éroder l’innovation, dégrader la vie privée des utilisateurs et augmenter les prix.

Pourtant, chaque fois que les méfaits de Facebook deviennent publics, il participe à des tournées d’excuses, fait des promesses en l'air et fait pivoter la prochaine crise de relations publiques. Rien ne change réellement.

Au lieu de cela, la qualité des services de Facebook a continué à décliner. L'innovation a été étouffée et les concurrents éliminés. Pendant tout ce temps, les prix publicitaires sur la plate-forme ont continué à grimper.

C’est la raison pour laquelle j’ai appelé la FTC à enquêter sur Facebook pour violation des lois antitrust.

D’autres responsables, tels que le Bundeskartellamt, l’office fédéral allemand des cartels, ont déjà enquêté sur Facebook et conclu qu’il avait abusé de sa position dominante en imposant de «sévères restrictions» à sa capacité de collecte de données en raison de son comportement anticoncurrentiel.

La FTC a son arme à feu. Il est plus que temps pour eux de faire quelque chose.

David N. Cicilline, membre de la Chambre des représentants de Rhode Island, est président du sous-comité de la Chambre sur le droit antitrust, commercial et administratif.

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