"Jen the Archer", jadis une cible des médias sociaux, est désormais le visage de la chasse aux animaux sauvages de la Californie

REDDING – Il y a quatre ans, une jeune étudiante diplômée qui vivait à San Diego et qui possédait un talent inhabituel pour avoir tiré sur un arc s'est réveillée en un flot de messages haineux sur sa page Facebook.

Jen Benedet avait lancé un programme pour apprendre aux enfants à chasser et les défenseurs des droits des animaux n’étaient pas heureux.

Ils l'ont accusée d'avoir transformé des enfants en meurtriers. En plus de surveiller ses comptes Internet, ainsi que de la harceler chez elle, ils ont lancé une pétition en ligne visant à «arrêter Jen the Archer», la plaçant au centre d'un débat international sur la chasse.

«Toutes ces choses sur moi disaient que je ne devrais pas être un chasseur. Je pense que c’est ce qui a attiré l’attention », a rappelé Benedet dans son nouveau domicile dans les contreforts de Redding. "Je suis une sorte de gourmand du millénaire qui aime chasser."

Aujourd'hui âgée de 35 ans et plus habituée à la controverse, Benedet embrasse le résultat de son plaidoyer public en faveur du sport. Jen the Archer est maintenant le visage de la chasse et de la pêche pour l'État de Californie.

Le ministère de la Pêche et de la Faune espère exploiter le même charisme qui a attiré les enfants dans les cours de tir à l'arc de Benedet – et qui a déchaîné le tollé de groupes anti-chasse – afin de recruter une nouvelle génération de sportifs.

L'embauche de Benedet fait partie d'un effort visant à enrayer le déclin des chasseurs et des pêcheurs à la ligne en Californie. L'État s'efforce d'atteindre les sports au-delà des communautés rurales plus anciennes, où les passe-temps sont populaires et attirent un groupe démographique plus jeune et plus urbain. Les responsables de l'Etat ont déclaré que tout le monde pouvait profiter de l'appel de la nature et du tressaillement des prises.

Benedet, en tant que coordinateur de la sensibilisation, dirige une équipe dans le but de réduire les hostilités sociales au profit de la chasse tout en attirant les gens vers des activités concurrentes, telles que les médias sociaux et les sports pour les jeunes.

En outre, comme le soulignent les critiques, l’État souhaite remédier à un retard dans les recettes. L’argent des permis de chasse et de pêche, ainsi que les taxes sur les armes à feu et le matériel de pêche, contribuent depuis longtemps à financer la protection des lacs et des forêts et la surveillance de la faune sauvage en Californie.

Alors que les droits de licence représentaient autrefois 40% du budget du Département des ressources halieutiques et fauniques, ils se rapprochent maintenant de 20% et le travail de gestion de l’agence est en péril.

Benedet, qui reconnaît qu’il sera difficile d’attirer les résidents de la région de la Baie d’Aquitaine vers des échassiers et des treillis, a expliqué que son plan consistait à réécrire le scénario de la chasse et de la pêche.

«Je ne sais pas comment convaincre quelqu'un de commencer. Nous y venons tous pour des raisons différentes », a-t-elle déclaré. «Mais je veux briser les stéréotypes. Cette image du chasseur diffamé que nous voyons dans des films comme "Open Season" et "Bambi" est bien plus que cela. "

Dans la maison boisée de Benedet, les murs du salon s’étendent haut dans un loft ensoleillé où sont exposés les trophées de ses chasses. Il y a le visage d’un wapiti, d’un oryx et d’un aoudad.

«Vas-tu vraiment manger la tête?» Dit-elle en regardant les meurtres et en notant qu'elle utilise presque toutes les parties de l'animal.

Ses boucles d'oreilles sont en plumes de canard. Une couverture tissée dans la fourrure d'un renard argenté est assise dans un coin à côté de la cage d'escalier. Et ses congélateurs sont remplis de viande sauvage, principalement en ours, qu’elle, son mari et son beau-fils de 8 ans apprécient.

La voie improbable de Benedet à la chasse en est une qui, elle et d’autres responsables de l’Etat, espèrent que les personnes extérieures au sport se reconnaîtront.

Ayant grandi à Oceanside (comté de San Diego), elle n'a jamais chassé et a rarement pêché dans son enfance et ne s'intéressait pas aux armes à feu. En fait, après son départ pour l'Université d'État de Humboldt pour étudier la géographie et la justice sociale, elle est devenue végétarienne.

Ce n’est qu’après avoir terminé sa maîtrise en gestion des organisations à but non lucratif et en défense des droits de l’homme, près de 30 ans, qu’elle a décroché un arc. Cela a commencé comme une curiosité et a progressivement évolué vers une quête plus vaste: vivre de manière autonome et manger de manière plus durable. Mais le voyage n’a pas toujours été facile.

«Quand j'ai commencé à chasser, je ne connaissais personne (qui le faisait). Je ne savais pas comment le faire », a-t-elle déclaré. "Alors je l'ai googlé."

Une première tentative de chasse à l'arc l'a menée à un dîner dans le sud de la Californie, où un groupe de chasseurs locaux avait annoncé une rencontre. Elle et un ami, que Benedet a qualifié de femme et de noire, ont jeté un coup d'œil par la fenêtre du restaurant avant de s'engager. Ils ont vu un groupe de vieux Blancs, ce qui leur a permis de faire une pause.

"Ils ne nous ressemblaient pas", se souvient-elle. "Nous n’avons presque pas marché."

Mais ils l'ont fait et après quelques instants inconfortables, elle s'est sentie comme à la maison. Le groupe a non seulement accueilli les femmes mais a semblé aimer avoir de nouvelles personnes dans le club.

«Ils ont abandonné leurs lieux de chasse (secrets). Ils ont renoncé à toutes sortes d’informations », a-t-elle déclaré, ajoutant que bien qu’elle ait rencontré le sexisme chez les chasseurs, c’était une exception. "Cela m'a vraiment fait réévaluer mes hypothèses."

Elle a commencé avec un arc, mais Benedet a commencé à se lancer dans les armes à feu, tirer des cerfs, des cochons sauvages, des faisans et plus encore.

«J'aime ça, dit-elle. «Quelque chose se passe lorsque vous entrez dans la nature, contrairement à la pêche ou à la randonnée. Vos sens deviennent complètement exacerbés. Vous faites attention à ce que fait votre corps. Vous devenez parfaitement en phase avec votre environnement. "

Après avoir pris confiance en ses compétences de chasseuse à l'arc, elle a décidé de partager sa nouvelle passion avec les enfants. Elle aurait souhaité venir au sport plus tôt dans la vie et souhaiterait que les autres aient cette opportunité.

Le programme d'enseignement qu'elle a commencé avec un ami, la chasse #BringAKid, s'est avéré populaire et des photos de jeunes chasseurs ont commencé à circuler en ligne.

C’est à ce moment-là qu’elle a été la cible de coups de feu.

En Californie, seulement 1% de la population chasse, le deuxième plus faible niveau parmi les 50 États américains, selon les estimations de Fish and Wildlife. Environ 5% des Californiens pêchent.

Les taux de participation sont inférieurs à la moitié de ce qu’ils étaient en 1980.

Les sondages montrent que le reste de l'auditoire est composé principalement de Blancs, d'hommes et de personnes âgées. Selon un rapport du ministère de l’Intérieur fédéral de 2016, 3% seulement des chasseurs américains étaient non-blancs et seulement 1 femme sur 10. Les baby-boomers constituent le groupe d'âge dominant.

Les raisons de cet intérêt limité vont des préoccupations éthiques à l'urbanisation croissante du pays aux modes de vie en mutation.

Dave Rolloff, professeur de loisirs de plein air et de gestion des ressources naturelles à la Sacramento State University, pense que de nombreux Californiens optent tout simplement pour d'autres activités, souvent en raison de contraintes de temps.

"Les familles sont beaucoup plus concurrencées par l'athlétisme organisé et l'électronique, et la chasse et la pêche sont davantage un engagement", a-t-il déclaré. «Il y a trente ans, je vivais dans une subdivision et nous avions tous des amis qui étaient partis chasser. Maintenant, vous n’avez plus ça.

Rolloff note que les armes à feu sont devenues un sujet «délicat» à la suite des récents tirs en masse, rendant la chasse encore plus difficile à vendre.

Des enquêtes ont montré que d'autres activités de plein air, telles que la randonnée pédestre et l'observation des oiseaux, ont gagné en popularité, la recherche et la pêche ayant diminué. Le compromis est une préoccupation pour l’État car les autres passe-temps ne génèrent pas d’argent public.

En 2017, la Californie a reçu 91 millions de dollars de permis de chasse et de pêche. Une taxe supplémentaire de 42 millions de dollars provenait des taxes d'accise fédérales sur les armes à feu et le matériel de pêche.

L'argent des taxes est le résultat de concessions consenties par les industries de la chasse et de la pêche depuis des décennies. Alors que l’Occident était accablé par de nouveaux colons, des défenseurs de l’environnement, comme Theodore Roosevelt, ont exhorté les sportifs à trouver un moyen de générer des revenus pour la protection de la nature.

Toutefois, ces sources de financement n’ont pas suivi la hausse des coûts supportés par Fish and Wildlife. L'agence, qui dispose d'un budget de 618 millions de dollars cette année, craint que sa capacité à s'occuper des terres sauvages, à gérer la faune et à embaucher des gardiens ne soit limitée à l'avenir.

Bien que l'Assemblée législative ait contribué à combler les lacunes en matière de financement dans le passé, les responsables des États chargés de la protection de la faune ont déclaré qu'ils avaient besoin d'un moyen plus fiable de combler l'écart.

Rick Brown, professeur de gestion et de conservation de la faune sauvage à l’Université d’état de Humboldt, est l’un des nombreux pays qui ont proposé d’augmenter les taxes sur les personnes qui fréquentent les terres sauvages de cet État.

«Au lieu de taxer les chasseurs, nous avons besoin que le public accepte les taxes sur les sacs à dos, les jumelles et tous les autres équipements dans les bois», a déclaré Brown.

Le prélèvement élargi – parfois appelé «taxe REI» après la chaîne de vente au détail qui vend des équipements de plein air coûteux – a été exploré par les gouvernements des États et fédéral, mais n'a obtenu que peu de soutien. Le Congrès a également examiné d'autres moyens de financer les programmes nationaux sur la faune. Un supplément sur le forage pétrolier est l'une des nombreuses idées.

Au-delà de la baisse des revenus, l'État craint que moins de chasseurs et de pêcheurs à la ligne pèsent sur les efforts déployés pour contrôler les populations animales. Fish and Wildlife s'appuyant sur des chasseurs et, dans une moindre mesure, des pêcheurs à la ligne, pour aider à l'abattage des animaux plus en aval dans la chaîne alimentaire.

Cette pratique est souvent critiquée comme étant inutile, cependant. Les groupes de défense des animaux et de nombreux environnementalistes affirment que la faune sauvage s'autorégule et que la nécessité de chasser est créée. La science suggère que la meilleure approche pour contrôler le nombre d'animaux dépend de la situation.

Lorsque Fish and Wildlife a affiché le poste de responsable, Benedet a trouvé un ajustement et a postulé. Depuis l’agrandissement de la campagne #BringAKid, ses liens avec les chasseurs se sont développés grâce au travail de groupes professionnels, aux commandites d’importants pourvoyeurs d’articles de sport et à une apparition dans l’émission de télé réalité «Extreme Huntress».

Au cours de ses premiers mois avec l’État, elle a travaillé avec ses collègues pour préciser les avantages de la chasse et de la pêche et commencer à diffuser leur message.

«C’est une expérience sociale géante», a-t-elle déclaré. "Il n'y a pas de meilleures pratiques."

Son trajet entre Redding et Sacramento est un trajet de 160 km. Cela signifie que son chien-oiseau à la retraite, Duke, et son mélange de husky et berger, Zero, sont seuls plus souvent. Mais la sensibilisation la sortira du bureau et la rapprocherait parfois de chez elle.

Benedet a l'intention de tendre la main aux nouveaux venus dans le monde du sport, afin de les aider à surmonter les obstacles rencontrés au tout début de sa vie, ainsi que les communautés de chasseurs et de pêcheurs, afin de s'assurer qu'ils comprennent bien les inquiétudes auxquelles font face les étrangers.

«Les deux groupes ont leurs problèmes», a-t-elle déclaré. "Et ils ont leurs extrêmes."

La Californie a déjà essayé de promouvoir les sports. Fish and Wildlife propose des cours d’éducation aux chasseurs et, dans les années 90, a lancé des cliniques de pêche en ville. Mais le succès a été limité.

L’agence a récemment collaboré avec d’autres agences et groupes industriels pour mettre en place un programme «R3», un plan visant à renforcer le recrutement, la rétention et la réactivation des chasseurs et des pêcheurs.

Outre Benedet, un spécialiste en marketing et un chercheur scientifique participent à la campagne. Plusieurs membres du personnel de longue date aident également. Le programme n’a pas son propre budget, mais les responsables du ministère ont déclaré qu’ils dépensaient des «millions».

Une telle promotion a été attaquée par des groupes de défense des droits des animaux.

«La décision de la Californie d’appuyer le programme R3 pour stimuler la chasse est totalement erronée et n’a aucun sens», a déclaré Fleur Dawes, porte-parole de Dans la défense des animaux à San Rafael. "Utiliser l'argent des contribuables pour soutenir une industrie en voie de disparition est un gaspillage dégoûtant."

Matt Johnson, un résident de Berkeley, avec le groupe de défense Direct Action Everywhere, a déclaré que l’État était irresponsable de promouvoir l’utilisation des armes à feu comme loisir.

«Les gens ont appris à apprécier la nature sans violence», a-t-il déclaré.

Benedet a déjà entendu les objections. Elle sait qu’elle ne pourra pas changer l’esprit de tout le monde. Mais elle cite des sondages montrant un large soutien à la chasse – lorsque l’animal est utilisé pour se nourrir – même parmi ceux qui ne chassent pas.

Elle insiste sur le fait que les différences entre les chasseurs et les sceptiques ne sont pas aussi grandes qu’elles paraissent. Son équipe élabore déjà des plans pour sensibiliser les clubs de jeunes, les campus universitaires et les événements communautaires afin de saisir des intérêts qui se chevauchent, comme le mouvement de plein air et la nourriture locale.

«Vous savez, dit-elle, ceux qui sont contre la chasse et ceux qui le font ont généralement beaucoup en commun. Ils sont d'accord sur la conservation et sur la politique alimentaire. La seule chose sur laquelle ils sont en désaccord, c'est la mise à mort des animaux. "

Kurtis Alexander est un écrivain au San Francisco Chronicle. Courriel: [email protected] Twitter: @kurtisalexander

Written by yikyak