Un ancien éditeur 'Ebony' déclare faillite et une époque se termine: Code Switch: NPR

Fondateur du magazine Ebony et de Johnson Publishing Company, John H. Johnson. Près de 15 ans après le transfert de l'entreprise à sa fille, JPC se déclare en faillite.
                
                
                    
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Fondateur du magazine Ebony et de Johnson Publishing Company, John H. Johnson. Près de 15 ans après le transfert de l'entreprise à sa fille, JPC se déclare en faillite.

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Le magazine Ebony était plus qu'une publication – pour l'Amérique noire, c'était une confiance publique. Il occupait une place de choix dans des millions de ménages afro-américains dont les membres ne se voyaient pas autrement dans les principaux médias. Ainsi, en 2015, lorsque Johnson Publishing Company a annoncé la sortie de son magazine phare, Ebony, et de son frère de magazine d’informations, Jet, les gens savaient que quelque chose se passait.

"Ils attendaient simplement que l'autre chaussure tombe", a déclaré le regretté Ken Smikle, observateur de longue date de l'évolution de la Johnson Publishing Company, à Michel Martin, de NPR.

Smikle a fondé Target Market News, un service basé à Chicago qui suit le pouvoir des consommateurs noirs et les tendances du marché des entreprises. Il sentait que JPC était dans une situation difficile. Cette semaine, l’autre chaussure a finalement été retirée: JPC a annoncé qu’elle déposait la demande de protection du chapitre 7 contre la faillite. La société affirme vendre le reste de ses actifs, des archives complètes de photos de certains des moments les plus marquants de l'Amérique noire au XXe siècle et une ligne de cosmétiques bien-aimée qui, à la fin, représentait plus de 40% des résultats nets de JPC.

Comment est-ce arrivé à ça? Ebony existe depuis tant de décennies, il a vu la terminologie de son public cible passer de "Coloré" à "Noir", de "Noir" à "Afro-Américain". Les gens ont feuilleté ses pages sur papier glacé à la recherche d’histoires de succès et de réalisations noires. Le fondateur John H. Johnson avait l'habitude de dire que ses magazines "donnaient aux lecteurs le sentiment qu'il y avait des Noirs dans d'autres villes et dans d'autres pays comme eux qui se débrouillaient bien", a-t-il déclaré à NPR dans une interview pour l'année 2002. "Cela les a incités à faire mieux."

Il y avait donc des médecins et des avocats, des artistes de spectacle et des sportifs, des pasteurs et des politiciens – y compris ceux de pays noirs. Ebony a couvert la visite d'Etat du président ivoirien Félix Houphouët-Boigny à la Maison Blanche en 1962, et a mis en scène sa nouvelle épouse glamour aux côtés de Jacqueline Kennedy. Madame Houphouët-Boigny a brillé. L'Amérique noire s'est évanouie. C'était un moment fort.

Les temps changent … et l'Internet

Mais les temps avaient commencé à changer. Le mouvement des droits civiques a cédé le pas au mouvement Black Power. L'ancienne esthétique assimilationniste a été remise en question par la nouvelle esthétique afrocentrique. Les habitudes de lecture des gens ont changé. Au moment où Internet est devenu une chose, ce n'était qu'une question de temps avant que les publicités en ligne commencent à siphonner des dollars par rapport à ceux que les magazines avaient commandés. Les abonnements aux publications Johnson ont commencé à diminuer. (Finalement, Jet, le magazine qui a choqué les États-Unis avec les horribles photos de lynchage d'Emmett Till, est passé au numérique en 2014 pour réduire les coûts.)

John H. Johnson est décédé en 2005 et, par arrangement préalable, les rênes ont été transférées à sa fille Linda Johnson Rice. Bien qu’elle ait été littéralement élevée par John et son épouse Eunice dans les bureaux de JPC, et qu’elle connaissait les activités et les pratiques éditoriales du magazine, Rice n’était pas préparée – comme de nombreux autres éditeurs – aux changements rapides du secteur de la publication, à la réduction des effectifs et aux fusions. Et peut-être plus que tout, la perte de ces budgets de publicité critiques au profit du redoutable Internet. En 2010, Rice a vendu à Columbia College l'emblématique tour JPC de Tony Michigan Avenue (conçue par un homme noir, construit pour un homme noir), et a transféré le personnel dans des locaux plus petits. En 2016, elle a vendu Ebony, Ebony.com et Jet.com à Clear View Ventures, une société de capital-investissement basée au Texas qui avait promis de "positionner l'entreprise pour une croissance à long terme. Notre équipe", a promis le PDG de Clear View Michael Gibson, "a une véritable compréhension de la marque Ebony ainsi que de son héritage."

Clear View ne comprenait pas clairement la nécessité de payer ses rédacteurs indépendants, qui, en raison des compressions de personnel et de la réduction des effectifs avant la vente du magazine, étaient devenus la pierre angulaire d'Ebony. Après plusieurs requêtes, puis des demandes de paiement, un groupe de contributeurs a rendu sa plainte publique et a poursuivi en justice le paiement. Clear View réglé avant d'aller au tribunal, mais pas avant une campagne de médias sociaux d'une efficacité embarrassante fait les nouvelles propriétaires nationaux nouvelles.

Pas un bon début.

Peu de temps après, malgré son intention de garder la plupart du personnel, beaucoup ont été renvoyés. Les magazines restent dans les mains de Clear View.

Vendre les restes

Ce n'est pas seulement le magazine qui va manquer. La femme de John Johnson, Eunice, a créé un défilé de mode itinérant qui a attiré des dizaines de milliers de femmes principalement noires pendant des décennies. Ebony Fashion Fair a créé un thème chaque année et a présenté des mannequins noirs défilant sous les vêtements d'Yves Saint Laurent, Bill Blass et des créateurs noirs en devenir tels que Stephen Burroughs et Patrick Kelly. L'argent de la populaire émission est allé à des organisations noires à but non lucratif. Fashion Fair Cosmetics, la première ligne de cosmétiques haut de gamme destinée aux femmes de couleur vendues dans les grands magasins, est née lorsque Eunice Johnson a remarqué que ses modèles mélangeaient leurs propres teintes de maquillage avant de défiler sur le podium. Elle a consulté des chimistes pour développer des produits de maquillage de luxe dans des tons plus profonds et, en 1973, les a introduits dans les grands magasins – pas dans les pharmacies. La Fashion Fair s’était formidablement bien vendue alors que les entreprises de cosmétiques blanches ne vendaient que des fonds de teint et des poudres allant de pâles à pâles. Ensuite, certaines personnes ont commencé à se rendre compte qu'il existait un grand marché inexploité et que son visage était brun.

Dans les années 1990, l'ancienne maquilleuse Bobbi Brown a présenté sa propre gamme de fondations comprenant des teintes plus profondes pour les femmes de couleur. Et il y avait plus de concurrence: la société canadienne MAC a introduit dans les magasins américains une gamme qui est rapidement devenue populaire auprès des femmes de couleur pour sa riche palette. Fashion Fair n'avait plus le terrain pour lui tout seul. Puis, des méga-chaînes de cosmétiques comme Sephora et Ulta sont arrivées, commercialisant à la fois dans des magasins de brique et de mortier omniprésents et … oui, sur Internet. Il y avait des problèmes de distribution. Et pas beaucoup a été mis dans les campagnes de médias sociaux.

Fashion Fair a faibli. Ses compacts roses originaux et ses tubes de rouge à lèvres avaient l'air … effacés. La ligne a été rafraîchie et réintroduite dans un élégant emballage en bronze avec beaucoup d'enthousiasme il y a plusieurs années, mais soit il n'y avait pas assez de produit fabriqué, soit il n'était pas distribué largement. (Les explications varient.) Le résultat final était des étagères nues, à la grande consternation de clients inquiets et de blogueuses beauté. Certains magasins ont abandonné – ils ne pouvaient pas se permettre de réserver un espace pour des produits dont ils n'étaient pas sûrs.

La maquilleuse Lashelle Farrington a écrit ce qui revient à une nécrologie vidéo pour Fashion Fair. Alors qu'elle se maquille, explique les produits Fashion Fair qu'elle utilise et montre comment les appliquer, Farrington s'émerveille de la difficulté croissante à trouver le produit au cours de l'année écoulée. "Je sais qu'au comptoir de ma ville, la personne qui travaille au comptoir ne sait même pas quand ils auront des articles en stock", soupire-t-elle.

La décision prise cette semaine par JPC de déposer le chapitre 7 constitue le dernier chapitre de son histoire. Si l'offre retenue pour les actifs restants de la société est acceptée, Fashion Fair et les vastes archives photographiques de JPC seront achetées. Et avec cette vente, chaque fois que cela se produit, les derniers vestiges d'une vision que John H. Johnson a concrétisée depuis 77 ans vont prendre fin.

Written by yikyak